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Historia PDF Imprimir E-Mail

Panamá, geológicamente hablando, es la parte más jóven del istmo centroamericano, habiendo subido del mar apenas hace 3 millones de años. Aquí se han encontrado dientes del Melagordon, ancestro del tiburón blanco, que data de hace 15 millones de años; y bancos de fósiles en la Formación Gatún. Panamá es el sitio del "Gran Intercambio Interamericano" entre la flora y fauna del sur y el norte del continente americano, y su historia reciente ha estado marcada por su papel como canal de comunicación entre los océanos Pacífico y Atlántico. Lo que es hoy el Área Protegida San Lorenzo, que rodea la parte baja del rio Chagres ha sido a lo largo del tiempo un lugar estratégico para el intercambio entre los océanos.

Para los conquistadores españoles era fundamental encontrar una vía de comunicación entre los dos océanos que pusiera en contacto a España con las recién conquistadas tierras de Perú y Bolivia. El río Chagres asumió esa función desde 1503 convirtiéndose en la principal puerta de América por el Atlántico, en un viaje que duraba un mes remontando el río hasta la población de Venta de Cruces donde mercancía y personas eran trasportadas en mula hasta la ciudad de Panamá. También era la ruta de comercio más rica de España hacia donde se dirigían las riquezas extraídas en Sudamérica, hacia Portobelo, donde tuvieron lugar las grandes ferias de intercambio entre España y sus colonias durante 200 años. Pronto la desembocadura del río Chagres se vió amenazada por ataques de piratas y bucaneros por lo que en 1595 se construye por orden de Felipe II el Castillo de San Lorenzo en la ladera de un escarpado risco con el objetivo de defender este punto estratégico. San Lorenzo, Portobelo y la ciudad de Panamá fueron consideradas las "tres llaves" de América y puntos esenciales del comercio español. Pero el Castillo fue deteriorándose rápidamente por la poca firmeza de su construcción y por los contínuos ataques de piratas que apenas podía ya contener: Francis Drake consiguió conquistarlo en 1596; Henry Morgan lo atacó con violencia entre 1668 y 1671 llegando a forzarlo y conquistando y destruyendo la ciudad de Panamá tras remontar el río Chagres.

En 1680 se construye una nueva fortificación en la parte más alta del risco que el almirante inglés Vernon destruye en 1740. En 1761 los españoles reconstruyen por tercera vez el Castillo que es el que actualmente se conserva. El nuevo Castillo no sufrió ataques, debido a que los españoles cambiaron sus rutas comerciales.


El Castillo San Lorenzo fue abandonado por los españoles en 1821 tras la independencia del Istmo, utilizándose primero como prisión durante el periodo en el que Panamá formaba parte de Colombia, posteriormente como punto de entrada del correo que venía desde Inglaterra hacia América Latina. Durante la fiebre de oro de California en 1849, sirvió como campamento para los buscadores de oro particularmente el Viejo poblado de Chagres al pie del Castillo y en la ribera oeste del Río Chagres. El río Chagres se mantuvo como la ruta principal interoceánica hasta la construcción del ferrocarril transístmico desde la Isla Manzanillo, hoy Colón, hasta Panamá, a partir de 1850.

Durante la época francesa de construcción de un Canal por Panamá, emprendida por el Conde Fernando de Lesseps, entre 1880 y 1889 hubo mucha actividad en el area. Hasta el día de hoy se perciben las excavaciones del Canal Francés, en el camino entre las Esclusas de Gatún y Sherman, y el faro en Punta Toro en Sherman data del período francés.

Lago Gatún Panamá

La nueva República de Panamá declara el Castillo de San Lorenzo El Real de Chagres Monumento Histórico Nacional en 1908, pero en 1911 entra a formar parte de la Zona del Canal bajo la jurisdicción de los Estados Unidos, hasta 1979. Fue declarado Sitio de Patrimonio Mundial por la UNESCO en 1980, junto con Portobelo.

Estados Unidos retoma el proyecto de la construcción del Canal desde 1903, el que se concluye con éxito en 1914. El pueblo cercano de Escobal fue fundado por comunidades cuyos poblados quedaron inundados bajo el nuevo Lago.

Como parte del plan de defensa del Canal se construye en 1911 el Fuerte Sherman con el objetivo principal de defender el Canal de Panamá en su salida al Océano Atlántico. Fueron construidas durante la Primera Guerra Mundial una serie de Baterías de defensa costera en las costas panameñas en la entrada del Canal. Las de Fuerte Sherman y del Área Protegida San Lorenzo (Baterías McKenzie, Pratt, Howard, Baird, Stanley, Mower y Kilpatrick) están en buen estado y son lugares fascinantes por la historia de su uso. . Cambios en la tecnología de Guerra las volvieron obsoletas para tal propósito pero fueron usados para entrenamiento militar hasta marzo 1999.

A partir de 1951 el Fuerte Sherman y los bosques del área se utilizan para el entrenamiento de los soldados estadounidenses en selva; desde 1963 y durante cinco años estuvo bajo el mando de la recién creada Escuela de las Américas del Ejército de los EE.UU. en Fuerte Gulick, independizándose posteriormente y creándose el Centro de Entrenamiento de Operaciones en la Selva. El Fuerte Sherman llegó a convertirse en la principal escuela de operaciones en la jungla del ejército estadounidense donde se entrenaron soldados con destino a Vietnam y otras zonas selváticas conflictivas.

El 30 de junio de 1999 , en acuerdo con los Tratados Torrijos-Carter el área es traspasada a la administración del gobierno panameño y el ejército estadounidense abandona definitivamente la zona. Se crea el Área Protegida San Lorenzo, de acuerdo con la Ley 21 de 1997, del Plan de Uso de Suelos de la Región Interoceánica.

 



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